31 ago. 2015

Oliver Sacks: La Complejidad de la Mente

"He amado y he sido amado. 
Se me ha dado mucho y he dado algo a cambio, 
he leído y viajado y pensado y escrito (...) 
Por encima de todo he sido un ser sensible, 
un animal pensante, en este hermoso planeta. 
Ha sido una gran aventura y un enorme privilegio"
Oliver Sacks, "Mi propia vida", NYT



Oliver Sacks: La complejidad de la mente
Eduard Punset, Redes 343, TVE2


Oliver Wolf Sacks (1933-2015), neurólogo inglés que escribió importantes libros sobre sus pacientes, seguidor de la tradición, propia del siglo XIX, de las «anécdotas clínicas» (historias de casos clínicos contadas a través de un estilo literario informal). Su ejemplo favorito es The Mind of a Mnemonist (en español: Pequeño libro de una gran memoria: La mente de un mnemonista ), de Alexander Luria.

Se graduó en el Queen's College de Oxford y se doctoró en neurología en la Universidad de California. Vive en Nueva York desde 1965. Fue profesor clínico de neurología en el Escuela de Medicina Albert Einstein, profesor adjunto de neurología en la Facultad de Medicina de la Universidad de Nueva York y neurólogo de consulta para las Hermanitas de los Pobres. Residió sus últimos años en la ciudad de Nueva York.

Sacks describe sus casos con poco detalle clínico, concentrándose en la experiencia fenomenológica (vivencia subjetiva) del paciente. Algunas de las alteraciones descritas son condiciones crónicas o alteraciones muy severas con deterioro significativo del funcionamiento del individuo, sin embargo, Sacks enfatiza cómo los pacientes realizan adaptaciones conpensatorias que les permiten corregir o atenuar sus déficits en la vida cotidiana.



En su libro más conocido, Despertares (de uno de cuyos casos se hizo una película, que lleva el mismo título), relata sus experiencias en el uso de una sustancia natural recién descubierta, la L-dopa, en pacientes afectados por la epidemia de encefalitis letárgica acaecida en los años 1920. También fue el tema de la primera película hecha para la serie documental Discovery de la BBC.
En la película "Despertares" (Penny Marshall, 1990), Robin Williams interpretaba a un neurocientífico que literalmente despertaba de su estado a pacientes que estaban inmóviles, congelados, debido a una extraña patología cerebral. Ese médico era, fuera de la ficción, Oliver Sacks y éste es sólo uno de los innumerables ejemplos de historias reales que Sacks relata en sus libros. Su prolífica obra le ha llevado a ser posiblemente el neurólogo más conocido del mundo.

En Despertares. Sacks cuenta cómo trató a pacientes afectados por encefalitis letárgica, una epidemia que causó millones de muertos entre 1917 y 1928. Aquellos que sobrevivieron quedaron en un estado de parálisis y semi-inconsciencia. Sacks probó con ellos un medicamento contra el Parkinson, la L-Dopa, y una terapia musical. De un modo extraño, pacientes que habían permanecido años inmóviles podían bailar cuando escuchaban música. Desgraciadamente, la mejoría duró poco tiempo. 

Caso real de encefalitis letárgica de Oliver Sacks
La encefalitis letárgica fue descrita por primera vez por el neurólogo Constantin von Economo (1876-1931) en 1917. La encefalitis letárgica se caracteriza por alta fiebre, dolor cabeza y de garganta, visión doble, respuestas físicas y mentales retardadas, inversión del sueño, catatonia y fatiga. En casos agudos, los pacientes pueden entrar en un estado comatoso (mutismo y akinesia). Los pacientes pueden también experimentar movimientos oculares anormales, parkinsonismo, debilidad en la parte superior del cuerpo, dolor muscular, temblores, rigidez de cuello, y cambios conductuales incluida la psicosis.